Bilgisayarın çalışmasının donanım ve yazılım tarafından çekildiği oldukça iyi bilinmektedir. Bilgisayar donanımını, hesaplama işlevlerini yerine getiren elektronik, manyetik ve elektrikli cihazlar olarak tanımlayabiliriz. Donanım, bilgisayarın mikroişlemci, sabit diskler, RAM ve anakart gibi fiziksel bileşenleridir.

Monitör, fare, klavye, yazıcı ve hoparlör gibi çevre birimleri de donanım parçaları listesine dahil edilebilir.

Windows, C++, Photoshop gibi bilgisayarlarda çalışan programlar bilgisayarın yazılım parçalarıdır.

Donanım-yazılım tanımının kolay anlaşılması için iyi bir örnek müzik CD’leridir. Gerçek kompakt disk donanımdır, CD’deki şarkılar ve müzikler ise yazılım parçalarıdır.

Bilgisayar donanımını tanımlamanın başka bir yolu daha var. Donanım aygıtları, yazılım uygulamaları tarafından sağlanan komutların yürütücüleridir. Örneğin, web tarama yazılımının yazdır düğmesine tıkladığınızda ne olduğunu görelim.

Yazılım uygulaması, tüm bilgisayar donanımının merkezi parçası olan işlemciye bir komut sağlar. İşlemci sırayla bağlı bir yazıcıyı kontrol eder. Yazıcı hazırsa, yazılım işlemciden olumlu yanıt alacaktır. Ardından yazılım uygulaması, web sayfasını yazdırmak için işlemci aracılığıyla yazıcıya talimat verir. Bu anlamda bir bilgisayar içerisinde gerçekleşen sayısal operasyonda donanım parçaları piyadeler, yazılım uygulamaları ise komutanlardır.

Bilgisayar donanımının ana oyuncusu şüphesiz mikroişlemcidir. Bilgisayar donanım cihazlarının güneş sistemindeki güneştir. Merkezi bileşendir ve diğer tüm bileşenler onun etrafında çalışır. Bir dizi işlevin dahil edildiği entegre bir çiptir. İki özellik verimliliğini belirler. Biri gigahertz cinsinden ölçülen işlem hızıdır. Diğeri bit hızıdır. Yaygın olarak bulunan işlemciler 32 bit ve 64 bittir. Bit hızı, bir işlemcinin aynı anda birden çok işlemi gerçekleştirme verimliliğinin bir ölçüsüdür.

Bilgisayarlarda kullanılan iki bellek türünden bahsetmeden bilgisayar donanımı tanımlanamaz. Biri kalıcı hafıza. Sabit diskin manyetik depolama kapasitesini ifade eder. Gigabayt cinsinden ölçülür. İkincisi, RAM veya rastgele erişim belleğidir. Bu bellek, yalnızca bilgisayar açıkken verileri saklayabilir. Bilgisayar kapatıldığında bellek tüm verileri kaybeder.

Bilgisayar donanımı denildiğinde değinilmesi gereken bir diğer önemli ürün de anakarttır. Diğer tüm bileşenlerin üzerine yerleştirildiği elektrik ve elektronik devre kartıdır. Donanım yelpazesini tamamlayan ses kartı, video kartı, ağ kartı ve modem gibi başka ürünler de vardır.